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DIATOMEAS: Campeones de la fotosíntesis producen un cuarto del oxígeno sobre la Tierra.

Las Diatomeas captan la energía solar generando un cuarto del oxígeno sobre la Tierra. A pesar de sus resistentes caparazones de cuarzo estos fitoplancton son devorados por los copépodos, comenzando la cadena alimenticia.

Las diatomeas, los puntos y lineas punteados en la imagen, son el alimento principal de los copépodos. Una muestra de plancton recolectado en Patagonia por la expedición Tara Oceans

Las Diatomeas son protistas, seres unicelulares. Ellas viven solitarias o forman largas cadenas, abanicos, zig zags o espirales…verdaderas joyas en miniatura.

Numerosas especies de diatomeas forman largas cadenas de células únicas provistas de espinas silíceas – las setae – Muestra de plancton recolectado en el Río San Lorenzo en Rimouski (UQUAR, Canadá) Foto: C et N Sardet et S Mirshak, CNRS, Parafilms

Aparecen en el período jurásico hace 200 millones de años, el fruto de combinaciones quiméricas entre algas y levaduras, quienes hoy pueblan los océanos. Desde entonces, las diatomeas han adquirido nuevas formas, genes y metabolismos. Ellas se han convertido en las campeonas de la fotosíntesis, siempre conservando propiedades de células animales.

Con sus colegas protistas, las diatomeas han logrado escalar la taza de oxígeno y bajar el CO2 atmosférico. Liberadas del peso de sus caparazones, ellas sedimentan en el fondo del mar, convirtiéndose en capas silíceas y fuentes de petróleo. Hace 65 millones de años, mientras que los dinosaurios desaparecían, las diatomeas sobrevivían a la extinción de masa, adaptándose a las regiones polares donde se multiplicaron. Surgen entonces de las diatomeas dichas “Penadas”. Ellas colonizan nuevos nichos ecológicos, se deslizan o se adhieren en biopelícula (biofilm), liberando a veces toxinas que devastan el ganado acuícola.

Algunas diatomeas pinadas son capaces de deslizarse sobre substratos. Esto desplazamientos parecen intervenir la secreción de macromoléculas adhesivas. Foto: C and N Sardet, S Mirshak, CNRS, Parafilms

Bajo un sol poderoso, si el fierro y el cuarzo abundan, las diatomeas proliferan dividiendose. En cada división, ellas disminuyen convirtiéndose en modelos reducidos. Para sobrevivir, ellas deben restaurar su talla original. Las diatomeas miniaturas se transforman entonces en gametos macho y hembra, acoplándose y dando nacimiento a pequeños que sobrepasan la talla de sus progenitores. Es asi como las diatomeas proliferan en brotes espectaculares, visibles desde el espacio…

Explosión de diatomeas vista desde el espacio.
Foto NATGEO}

Según un estudio de la NASA, las poblaciones de diatomeas disminuyeron más de un 1% por año desde 1998 hasta 2012.Los científicos dicen que las disminuciones en el fitoplancton observadas durante los 15 años del estudio se deben a que la capa mixta (capa superior del agua donde se encuentras estos seres) se vuelve menos profunda, lo que hace que lleguen menos nutrientes a las diatomeas. La reducción de la población puede reducir la cantidad de dióxido de carbono extraído de la atmósfera y transferido a las profundidades del océano para su almacenamiento a largo plazo. Mira el video para aprender más.

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