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Tras la muerte de ballenas, investigadores chilenos piden mayores protecciones

Fuente: Sciencemag

No fue difícil para los investigadores deducir qué había matado a la ballena azul. El enorme mamífero, que se encuentra en la costa sur patagónica de Chile, era joven y no presentaba signos de enfermedad. Pero debajo de sus costillas había un hematoma de un metro de largo y otras heridas que eran signos seguros de un «traumatismo contundente», dice Frederick Toro Cortes, médico veterinario de la Universidad de Santo Tomás.

“Lo único que puede tener ese tipo de impacto en una ballena azul, el animal más grande del planeta, es un barco grande”, dice Mauricio Seguel, colega de Toro Cortés, patólogo veterinario de la Universidad de Guelph.

La muerte alarmó a los investigadores marinos, en parte porque fue una de las tres colisiones mortales reportadas en aguas chilenas durante solo 8 días el mes pasado. Entre el 9 y el 16 de abril, los choques de barcos también mataron a una ballena de Bryde en la costa norte del país y una ballena jorobada cerca de su extremo sur. Los investigadores generalmente esperan escuchar acerca de la muerte de una ballena en Chile por cualquier causa cada mes o dos, aunque también se cree que las muertes de ballenas no se reportan.

Ahora, los científicos chilenos están pidiendo al gobierno que tome medidas para prevenir más accidentes. A principios de este mes (mayo 2021), 65 especialistas en mamíferos marinos presentaron una petición, publicada en La Tercera, uno de los periódicos más leídos de Chile, para que el gobierno desvíe los barcos fuera de las regiones sensibles, establezca límites de velocidad en ciertas rutas de navegación y establezca un sistema de alerta para advertir pilotos de embarcaciones de ballenas cercanas. “La situación es urgente”, argumenta el comunicado, que también pide más investigación sobre la conservación de las ballenas.

La carta es una consecuencia de un esfuerzo emergente para organizar a los científicos de cetáceos de Chile bajo una nueva Sociedad Chilena de Especialistas en Mamíferos Marinos (aunque el grupo aún no se ha establecido formalmente, ha ganado el compromiso de numerosos investigadores). Los organizadores dicen que ese grupo es necesario para centrar la investigación y la atención en las poblaciones de ballenas, focas y otros mamíferos marinos en aguas chilenas, que son frecuentadas por aproximadamente el 40% de las especies de cetáceos del mundo.

Algunas de esas poblaciones enfrentan amenazas preocupantes, señalan. Un estudio de 2018, por ejemplo, encontró que la población de ballenas azules que viven en la Patagonia chilena, que se estima en unos cientos, no puede tolerar más de una muerte causada por humanos cada 2 años si se quiere mantener un crecimiento estable. Una animación viral reciente, que mostraba a una ballena azul tratando de esquivar miles de barcos frente a la Patagonia chilena en 2019, dramatizó los peligros que representa el transporte marítimo. Y el año pasado, un estudio informó que la cantidad de mamíferos marinos encontrados muertos en la costa sur de Chile ha aumentado en las últimas décadas, y los patrones climáticos cambiantes son una posible causa.

Chile ya ha tomado medidas para proteger a los mamíferos marinos. Declaró toda su costa de 6500 kilómetros de largo como un “santuario de ballenas” en 2008, por ejemplo, y adoptó una ley de protección de mamíferos marinos ese mismo año. Pero muchas protecciones están solo en papel, dicen los investigadores. Por ejemplo, aunque la ley de 2008 exige que se protejan las áreas clave de reproducción y migración de ballenas, no establece los pasos para hacerlo. También requiere que los barcos tengan planes de contingencia en caso de que choquen con una ballena, pero no proporciona detalles.

Además de fortalecer la aplicación de las reglas existentes, los investigadores quieren que el gobierno amplíe los límites de velocidad de las embarcaciones, que según las investigaciones pueden reducir los choques fatales con embarcaciones. Existen límites de velocidad en una parte de la Bahía de Mejillones, una zona de transporte muy transitada que es importante para las ballenas fin y otras especies. Pero son voluntarios en el resto de la costa de Chile, dice Susannah Buchan del Centro de Investigación Oceanográfica del Sureste de la Universidad de Concepción. Los investigadores también quieren que el gobierno ayude a instalar sistemas de alerta, como los que localizan ballenas con sensores acústicos conectados a boyas o con encuestas robóticas, que ya se utilizan en otras naciones.

El gobierno generalmente apoya esas ideas, dice Alicia Gallardo Lagno, quien dirige el Departamento de Pesca y Acuicultura de Chile. El departamento está trabajando en iniciativas para educar al público sobre las ballenas y está hablando con los investigadores sobre la implementación de sistemas de alerta, dice. “No tomamos necesariamente la carta [de La Tercera] como una crítica, sino más bien como una presentación del problema que también vemos como grave”, agrega Jorge Guerra Münchmeyer, quien dirige la Unidad de Biodiversidad y Patrimonio Acuático del departamento. Él dice que la Bahía de Mejillones es un modelo para las regulaciones futuras a nivel nacional.

Encontrar el dinero para promover tales iniciativas será un gran desafío, dice Buchan. “Este problema simplemente no desaparecerá si no recibe más recursos. La costa chilena es demasiado extensa ”. Aún así, el esfuerzo de escribir cartas podría representar un cambio radical en la forma en que los investigadores marinos de la nación trabajan juntos, dice Buchan. «Por lo que puedo recordar en mis 15 años trabajando en Chile, esta es la primera vez que todos nos quedamos atrás en un solo problema».

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